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Once in a while (pretty rarely indeed…) I just don’t have enough motivation to rate beers and I only would like to sit back and enjoy the content of my glass. That is the major difference between a beerticker , who can just drink a beer and tick it, and a beer rater, who wants/needs to evaluate the brew and write a review. Well, it is my problem and I’m the only one to blame, mind you … Anyway,  I usually try to get advantage of such periods by “cleaning” my cellar and drinking duplicate and vintage beers.

First of all, a little introduction on vintage beers.

Some 15 years ago, I got pretty excited on aging beers and started to store a lot of different bottles in my cellar. I even wrote a dedicated page, which I still periodically update every time I can sample old beers. To be honest, my initial enthusiasm has been tempered since then. If it surely can be funny and interesting to see how each beer style is evolving during the years, it is not something I consider worth such time and effort anymore. There are definitely too few beers which will reward you at the end, so be sure of what you want to keep jealously in your cellar before starting with anything.

As I just had such a “rating-depression” period which lasted exceptionally long ( in fact the first half of November), I would like to share with you some of my impressions about the beers I had during these 16 days.

cap of a Westvleteren 12 from 1999

The Lancelot XI.I, a solid barley wine showing 11.1% alcohol, is perfectly able to resist some years of aging. My last two bottles, from 2005 and 2006, offer a pretty enjoyable beer which failed however to evolve and still, like younger samples, lacks of complexity.

The Belzebuth has been first brewed by the brewery Jeanne d’Arc at an impressive 15% alcohol content. Although being top-fermented, this beer shows indeed more characteristics of a malt liquor than of a Belgian strong ale. Taken over by the Brasseurs de Gayant in 2001, the brewery soon changed its name to Grain d’Orge and dropped down the alcohol content of the Belzebuth at 13%. Nowadays, you can even find versions of it at 11.8% and 8.8%. The 2004 version I just had remained quite respectable.

The Trappists:

Trappist beers are classical candidates for cellaring. For those of you who wish to know a bit more on Trappists, you can read my Trappist beer page or, for more in-depth knowledge, the excellent book of Jef van den Steen, Trappist – Het Bier en de Monniken (does also exist in french but I am not sure about an english version).

I am one of those people who think the beer of Chimay have changed somewhere during the mid-nineties. Since then, they definitely fail to enthusiasm me. The three beers I just had –Blanche 1999 and 2000 and  Rouge 2000 – were pretty dubious or at best quite tasteless. The Bleue (or Grande Réserve) is reputed to age better than her two sisters, so I will tell you more as soon as  my two bottles (2000 and 2002) will be uncorked.

The nice surprise came from the youngest of the Trappist breweries: Achelse Kluis. The three beers – Achel Blond 2001 and 2002 as well as Achel Bruin 2002 – were very tasty and enjoyable, showing no signs of weakness.

40 years old ?

As I’m a pretty big fan of the astringency of a fresh Orval, it is no surprise that I have not been really excited by the 2006 sample I had. Drink it fresh !

The beers La Trappe from the Dutch brewery of Koningshoeven (owned by Bavaria) are for me an even worse example than Chimay: they were definitely better in the nineties and nobody could convince me that nothing has changed in their recipes. Anyway, the sweet, oily and bubblegum-like Quadrupel 2000 has not altered my opinion.

Since the very beginning of my beer hunting “career”, I always had a soft spot for Rochefort, especially for the 10 which has been the leader of my ranking during many years. Many many beers came since then and, although I still consider the Rochefort to be very good beers, they are not on top anymore. I got mixed feelings from the aged ones I recently sampled. The two Rochefort 6 -both from 2006 – were uneven and quite dull. The Rochefort 8 from 2002 was on the contrary pretty inspiring. And what about the legendary 10 ? Here also some confusing conclusions: the 2006 was rather restrained while the 2001 still had pretty much strength and charisma. Would I have tried them blind, I would definitely have gone wrong in guessing the vintage.

Unfortunately, I had only one Westmalle, an excellent Tripel 2006. Give me more !

Since the RateBeer.com “Best Beer in the World” competition put it on top in 2004, there has been a constant hype around Westvleteren. Years before already, this brewery meant something special for the beer geeks around the world. The quality of course, but above all the rarity of their beers made them mythic. Here also, my recent tastings gave me different impressions. While older ones – an 8 version from 2000 and a 12 from 1999 – were fully satisfying, the other two, younger versions of the 12 from 2004 and 2005, failed to be really enjoyable. One more example showing that cellaring beers is an inexact science.

Other Belgian beers:

The impressions here have been quite positive. They went from “above average” for beers like De Dolle Oerbier 2003, Bush Blond 2000, Bush de Noël 2001, Duvel 2000 and 2006 to “beautiful” for Liefmans Goudenband 1999, Boon Kriek 2001 and Abbaye des Rocs Grand Cru 1999.

German beers:

Those of you who think Germany does not have a beer style suited for aging are wrong ! No, I did not had some 10 years old Weissbier or Lager Hell … But a Berliner Weisse from Landré brewed at Schultheiss. Berliner Weisse is generally low in alcohol and shows a sometimes very solid sourness and acidity due to a lactic fermentation. The beer I had was a gift from ratebeerian “Der Doppelbock” and, unfortunately, the age of the bottle, cannot be determined exactly. But it seems to be between 35 and 40 years old.  The beer remained fully drinkable and enjoyable with restrained sourish notes and subtle fruity tones. Impressive …

Swiss beers:

The two BFM Cuvée du 11ème I had (vintage 2008) were still more than respectable. The Cuvée du 9ème, an IPA brewed in 2006 by the same brewery, was even more than that. The hoppy character sure got more mellow but it looks like having now more depth and balance. I also had four or five BFM Alex le Rouge from 2007. This beer, for me the best Imperial Stout of the country, did not show any signs of weakness after 4 years of aging.

And finally, I have kept the best for the end, namely a Samichlaus 1996 from the defunct brewery Hürlimann. During the years, I have tasted this vintage at different ages: 5, 6, 7, 10 and 15 years old. I must admit that this beer never stops to amaze me: it seems immortal and its complexity is increasing while getting older. A beauty !

Beaucoup de travail ce mois-ci, puisque j’ai du faire face à pas moins de 92 nouvelles bières ! Mais, n’écoutant que mon courage, j’ai rempli mon devoir sans me plaindre un seul instant (il faut savoir se sacrifier pour la communauté ;-)).

Plaisanterie mise à part, la raison principale pour ce nombre élevé (enfin, élevé pour moi, car j’en connais d’autres qui tournent régulièrement à plus de 200 par mois …) est une dégustation de 8 heures et 29 bières en compagnie des “beertickers” suisses Philipp Sigg et Thomas Schneider (7’400 respectivement 5’800 bières à leur tableau de chasse, pour ceux que ça intéresse). Oui, 29 c’est un peu beaucoup, surtout quand on veut prendre des notes. Mais finallement, avec beaucoup d’eau, un minimum de concentration et surtout une certaine routine, c’est parfaitement faisable.

Quand on regarde la répartition des pays parmi ces 92 bières, pas de surprises: c’est à nouveau la Suisse qui sort vainqueur avec pas moins de 27 bières (ce qui m’a permis de passer discrètement la barre des 1’400 bières suisses).  A nouveau d’excellentes découvertes avec entre autres Strättligen St.Flannan (un superbe doppelbock), Strättligen St. Lupulus (une IPA 100% Simcoe), les 3 impressionantes Stillman’s Darach Mòr, des bières vieillies en fûts de whisky et produites par l’excellente micro-brasserie Haldemann, mais aussi des nouveaux venus, tels les Argoviens de Reinecke Bräu et leur Irish Stout, les Saint-Gallois de Rietgassbräu et leur Ladina Schwarzgold ou la nouvelle brasserie de Pontresina Engadiner Bier.

Puis, derrière la Suisse on trouve l’Allemagne avec 15 nouvelles bières dont la très intéressante “1809 Berliner Style Weisse“, une Berliner Weisse traditionelle (tiens ? on s’en serait presque douté …) créée par le professeur Fritz Briem de l’académie brassicole de Doemens et produite apparemment sur les installations de test se trouvant sur place.

Au chapitre déceptions, c’est sans contestation possible l’Ale de Noël de la géniale brasserie Trois Dames qui remporte la palme. C’est la première fois que je suis confronté à une création de Raphaël Mettler ne me convenant pas: cette bière transpire Noël et sa cohorte d’épices (notamment le gingembre) de manière tout simplement exagérée. Mais cette bière n’est, et de loin, pas la pire que j’aie rencontré le mois dernier! Notons tout d’abord la nouvelle Cardinal Draft Lime Cut, un jus de sucre à l’arome de produit à vaisselle qui devrait plaire aux enfants de moins de 12 ans (et encore, pas tous) et probablement la première bière de la marque à être brassée par Feldschlösschen à Rheinfelden étant donnée la fermeture des installations de Fribourg. A propos de cette bière, il est encore intéressant de noter que Tuborg (appartenant à Carlsberg tout comme Feldschlösschen et donc la marque Cardinal) produit une bière “Lime Cut” depuis l’année passée. Il n’y a donc qu’un tout petit pas à franchir pour imaginer qu’il s’agit ici de la même recette.

J’ai toutefois rencontré pire durant le mois avec (à nouveau !) 2 bières hongroises imbuvables, la Kanizsai Sör de la brasserie Dreher (appartenant au géant SABMiller) et la Borsodi Arany Sas. Je me pose vraiment la question de savoir si la Hongrie brasse une bière digne de ce nom !

Pivotons maintenant de 180° pour contempler les merveilles du mois: mon trio gagnant est constitué de 3 bières des Etats-Unis. Une issue qui devenait inévitable à force de commander des bières chez le formidable Erzbierschof ! Et ceci d’autant plus que j’ai enfin pu mettre la main sur des bières de la très réputée brasserie de Tampa, Cigar City. On trouve donc à la 3ème place leur Either Black Ale, une très robuste Black IPA, titrant à 11,2% et aux arômes de houblons, de chocolat et de miel. La Mirror Mirror, un Barley Wine contemplatif de la brasserie Deschutes dans l’Oregon s’intercale à la 2ème place.

Et c’est donc une bière de Cigar City, l’Humidor Series Cedar Aged India Pale Ale qui trône au sommet.  Comme son nom l’indique, cette IPA a été vieillie en fûts, non pas de chêne comme cela se fait habituellement, mais de cèdre. Ce type de bois s’intègre de manière plus subtile et permet une meilleure expression des composantes de la bière, ici principalement du houblonnage fort généreux.

Pour ceux qui ne connaissent pas les bières de Cigar City, je me permets de me répéter: elles sont en vente chez Erzbierschof ! Vous attendez quoi pour en acheter ?

Traditionnellement, le mois d’avril est pour moi une période faste.

En effet, c’est alors que se déroulent les maintenant traditionnels «Solothurner Biertage» (sur lesquels je reviendrai en détail une autre fois), donc l’occasion parfaite de goûter une quinzaine de nouvelles bières suisses, mais aussi d’échanger ou de partager quelques raretés entre amis.
Toutefois, et contrairement à l’année passée, mon podium du mois ne contient aucune bière dégustée lors de ce festival. Seules quatre bières de la brasserie Haldemann sont sorties du lot de manière très positives, à savoir les robustes Osterbock 2011, Schwarzbier, Pale Ale et das Böhmische.

Sur l’autre rive par contre, celle qui vous fait parfois regretter d’avoir décidé de goûter toutes les bières passant à votre portée, les nominés issus des «Solothurner Biertage» sont malheureusement (mais sans surprise) plus nombreux. On peut y retrouver l’habituelle dernière monstrueuse création de la brasserie Fahrtwind (anciennement Mobile-Bräu), une bière outrageusement boostée au caramel , la fade et insignifiante Honigbier de Hardeggerperle (pourtant capable de mieux faire) et la douteuse Knüxx Bozen. Mais dans la catégorie des flops, la mention spéciale est attribuée aux soleurois de Buechibärgerbier pour l’ensemble de leur œuvre …

Si 19 des 72 nouvelles bières testées ce mois-ci l’ont été lors du festival soleurois, la majorité des autres provenaient de divers échanges effectués en Suisse et avec la Finlande. La moitié a donc été constituée de bières suisses et la qualité de celles-ci a été comme d’habitude : fluctuante. Les fort mauvaises Rolpibrau Winter (infectée ?) ou autres Gletscher Bräu (brassée très vraisemblablement par Ramseier) ont pu être compensées par des bières telle la Patrona Sint Su Belge des Schaffhousois de Brauage du Garage à la Plage (ce nom n’arrête pas de me surprendre …) ainsi que la superbe Degenbier Cobra Spezial, la méritoire « Schweizer Bier des Jahres 2011 » (là aussi, j’y reviendrai une autre fois).

13 pays se sont partagés mes verres à bière lors ce mois d’avril, parmi lesquels des hôtes inhabituels tels le Chili (avec la satisfaisante Szot Pilsener) et le Kazakhstan dont l’imbuvable Shakhterskoe Sirasi de la brasserie Efes Karaganda m’a prouvée que la légendaire incapacité brassicole de l’époque soviétique a bel et bien survécu …

Un mot final sur mon trio vainqueur de ce mois. Il devient habituel d’y trouver une bière des États-Unis et ceci en grande partie grâce à l’excellent « Bierladen » Erzbierschof. Pas d’exception donc cette fois-ci avec la 3ème place de la Red Barn Ale de la brasserie californienne Lost Abbey, une bière de type « Saison » alliant les brettanomyces à diverses épices, tels le poivre noir, le gingembre et la graine du paradis. En 2ème position on retrouve ma seule bière belge dégustée ce mois-ci, l’excellente et solide (10%) Corne du Bois des Pendus Triple de la brasserie Ébly, située dans la petite localité du même nom. Quant au vainqueur du mois, il provient de la brasserie néerlandaise De Molen, également habituée à figurer dams mes classements. La somptueuse Kopi Loewak, une stout impériale titrant à 9.5% est faite avec du café kopi luwak, produit principalement en Indonésie et étant l’un des plus chers du monde (environ 1’000 $ le kilo).  Le résultat est une bière au nez certes dominé par le café mais fort complexe tout de même avec un corps robuste et une amertume qui l’est tout autant. Un vrai nectar !

Vous pouvez retrouver ici toutes mes bières du mois depuis février 1997. Bonne chance …

To put it straight, don’t count on me to have the slightest interest in what can happen in this antiquated English monarchy. So I was quite skeptical when my friend and fellow beerhunter Philipp Sigg started to talk about a special celebration in honor of the wedding of prince William and his girlfriend. This was the very beginning of the second evening of the Solothurner Biertage, so chances that Philipp was already drunk were pretty low.

It’s only when he took 4 beers out of his bag and put them on the table where we were, in company of Philipp’s Siamese twin,Thomas Schneider, finishing to rate some dubious beers from Hasli Bier and Buechibärgerbier, that my eyes started to shine: the 4 beers in question have been brewed on the occasion of the wedding of prince Charles and Lady Diana Spencer in 1981 !

The beers in question were:

Unfortunately, no indications about alcohol content were present on the labels. Based on the tasting, I assume they were all relatively high, probably between 6% and 8%.
Firstly it can be said, that all 4 beers were pretty drinkable. All of them had a respectable carbonation left and remained decently tasty.

Thirty years have of course altered the aroma, giving it toffeeish, Madeira-like flavors. The bitterness was quite low but it is well-known that aging mellows it. So all this made of them 4 rather similar beers, the Arkell however being, according to all reviewers opinions, the best one.

God save the monarchy ! ;-)